El desmoronamiento de la economía socava las ofertas de atención a largo plazo

Toda la publicidad puede no ser buena publicidad después de todo, descubrió la industria de seguros de atención a largo plazo (LTC) el mes pasado.

La industria nombró a noviembre como el “Mes Nacional del Seguro de Cuidado a Largo Plazo” con la esperanza de crear conciencia sobre la “necesidad” del producto. Sin embargo, la mayor parte de la prensa del mes destacó los inconvenientes de LTC, ya que se centró en los problemas de dos aseguradoras clave, MetLife y John Hancock.

A principios de noviembre, MetLife anunció que dejaría de vender seguros LTC a partir del 30 de diciembre. Aunque seguirá brindando cobertura a los titulares de pólizas actuales, ya no emitirá pólizas nuevas. También descontinuará las nuevas inscripciones en pólizas grupales y planes de vida múltiple a partir del próximo año.

Mientras tanto, John Hancock solicitó a los reguladores estatales un aumento promedio de la tarifa del 40 por ciento en la mayoría de sus pólizas existentes. La aseguradora también planea aumentar el precio de las pólizas nuevas en un 24 por ciento en 2011. John Hancock ha dejado de vender pólizas a empleadores que ofrecen la cobertura como un beneficio para los empleados pero, a diferencia de MetLife, continuará vendiendo pólizas individuales, siempre y cuando puede encontrar a alguien dispuesto a pagar sus nuevas tarifas.

No hubo un solo evento en noviembre que derrumbó el negocio LTC de MetLife y John Hancock. Estos dos anuncios fueron solo los últimos signos de la lenta decadencia de la industria de seguros LTC en su conjunto. El problema no es la economía, ni ningún otro factor ambiental; es que la venta de seguros LTC es una empresa poco rentable.

El propósito del seguro es distribuir el costo de un evento altamente improbable y catastrófico (léase costoso) entre un grupo de personas. En lugar de arriesgarse a una pérdida potencialmente grande, el asegurado acepta una pérdida pequeña y conocida en forma de prima. La clave es que el evento debe ser poco probable. Si es demasiado común, las primas asequibles no podrán cubrir el costo de los siniestros y aun así dejar una ganancia para la aseguradora.

Como confirmaría cualquier vendedor de seguros, a medida que envejecemos, nuestra probabilidad de necesitar atención a largo plazo se acerca a la certeza. El riesgo ya no entra en la categoría de “improbable”, y el seguro se convierte en una solución ineficiente e inapropiada.

A medida que aumentan las reclamaciones, la aseguradora pasa el costo a los asegurados en forma de primas más altas. Sin embargo, el aumento de las primas es solo un parche temporal. Una vez que aumentan las primas, aquellos que corren menos riesgo abandonan sus costosas pólizas. Esto deja un grupo de riesgo aún mayor para compartir los costos, lo que exacerba los problemas de financiación.

Las tasas de interés persistentemente bajas aceleraron el deterioro actual de la industria. Las aseguradoras no han podido obtener tasas suficientes en sus carteras de inversión para financiar los pagos de las pólizas y, por lo tanto, han tenido que depender aún más de las primas. Según la Asociación Estadounidense de Seguros de Atención a Largo Plazo, las aseguradoras deben aumentar las primas entre un 10 y un 15 por ciento para compensar cada caída del 1 por ciento en las tasas de interés.(1) Es poco probable que las tasas de interés aumenten lo suficiente en el futuro cercano para aliviar el estrés de las aseguradoras.

MetLife promete que sus actuales titulares de pólizas de atención a largo plazo no se verán afectados por la reciente decisión. Seguirán estando cubiertos siempre que paguen sus primas e incluso pueden cambiar los términos de su cobertura, según lo que permitan sus pólizas particulares. Sin embargo, es poco probable que los asegurados actualmente salgan completamente ilesos. Sin un grupo más joven y saludable de personas aseguradas que ingresen al grupo, será difícil para MetLife encontrar el efectivo para cubrir sus reclamos. Como resultado, lo más probable es que la compañía tenga que aumentar las primas de sus pólizas de atención a largo plazo restantes para cubrir sus costos.

En su comunicado de prensa, MetLife reconoció que el seguro LTC en su forma actual no puede equilibrar la financiación de reclamaciones con sus objetivos comerciales.(2) Es decir, el negocio no es rentable. Sin embargo, MetLife sugirió que puede volver al mercado si alguna vez se desarrolla un producto rentable.

Ese producto rentable podría tomar la forma de una póliza híbrida, que combina un contrato de seguro de vida o anualidad con una póliza LTC tradicional. Varias aseguradoras ya están comenzando a ofrecer pólizas de este tipo. Es más probable que los híbridos atraigan a clientes de menor riesgo porque, incluso si un titular de póliza nunca necesita atención a largo plazo, aún obtiene un pago garantizado. Esto hace que el negocio sea más rentable y sostenible.

Si bien las pólizas híbridas son más prometedoras que el seguro LTC tradicional, dudo en recomendarlas. La industria del cuidado de la salud es demasiado dinámica para ser fácilmente predecible, y estos son todavía productos relativamente nuevos y no probados.

Todos enfrentamos una serie de gastos potenciales en los que podemos o no incurrir en nuestra vejez. Es posible que necesitemos ayudar a mantener a los hijos o nietos; es posible que necesitemos renovar una casa que también está envejeciendo; o quizás no podamos resistirnos a comprar una casa de vacaciones en la playa. Es posible que vivamos vidas muy largas y saludables y necesitemos proveer para nuestro propio sustento.

No hay motivo para tratar la posibilidad de necesitar atención a largo plazo de manera diferente a estos otros posibles gastos. En todos estos casos, uno debe reconocer la necesidad de fondos y ahorrar e invertir apropiadamente a lo largo de su vida. Confiar en un producto de seguro defectuoso no va a ayudar.

Fuentes:

(1) Reuters: ¿Está enfermo el mercado de seguros de atención a largo plazo?

(2) MetLife: MetLife suspenderá la venta de la nueva cobertura de seguro de atención a largo plazo

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